L'Australie, dont les secteurs miniers et agricoles ont subi de sérieux dégâts lors des inondations du début de 2011, a vu ses plantations de cannes à sucre et de bananes balayées par le cyclone Yasi, avec des pertes estimées à plusieurs centaines de millions de dollars australiens (AUD).

Yasi, cyclone d'intensité maximale qui a frappé une portion de la côte nord-est de l'Australie dans la nuit de mercredi à jeudi, pourrait avoir causé 800 millions de dollars australiens (600 millions d'euros) de dégâts, selon les analystes.

La région la plus touchée par la tempête, dans le Queensland, est au coeur des plantations de cannes à sucre et de bananes du pays. Le Queensland avait déjà été l'Etat le plus touché par les inondations gigantesques de la fin de 2010 et du début de 2011. Elles avaient détruit pour 600 millions AUD de récoltes et réduit les exportations australiennes de charbon de 2,5 milliards AUD.

« En heurtant le nord de l'Etat, (le cyclone Yasi) est la cerise sur le gâteau, après les inondations qui ont touché le Sud et dont l'Etat tente de se relever », a déclaré le chef de la Fédération des agriculteurs du Queensland, Dan Galligan.

Quelque 20 % des plantations de canne à sucre ont été déchiquetées, représentant un manque à gagner de 500 millions AUD. Cette catastrophe, cinq ans après le cyclone Larry qui avait causé de très sérieux dégâts, pourrait décourager les agriculteurs, a estimé Steve Greenwood, le dirigeant de la fédération du secteur, Canegrowers.

L'Australie occupe le troisième rang mondial des exportations de sucre : 85 % de sa production part vers l'Asie, dont notamment le Japon, la Chine et la Corée du Sud, rapportant 2 milliards AUD par an.

Le cyclone a d'ailleurs propulsé les prix du sucre à de nouveaux sommets à la fin de la semaine, les faisant grimper à leur plus haut niveau depuis trente ans à New York et à un niveau record depuis le début de la cotation de cette matière première à Londres, en 1987.

« Dans une certaine mesure, les prix élevés compenseront les pertes de production » pour les exploitants qui n'ont pas perdu toute leur production, « mais les exportations subiront quand même un manque à gagner de 500 millions AUD », a noté Luke Mathews, analyste à la Commonwealth Bank.

La banane a été encore plus touchée que la canne à sucre, avec 85 % de la production australienne détruite, selon la fédération des agriculteurs.

« Ils sont en train d'additionner les chiffres, mais on peut déjà dire que la surface détruite est presque aussi vaste que celle dévastée par le cyclone Larry. Et cela avait coûté quelque 300 millions AUD », a indiqué Dan Galligan.

Les hausses des prix provoquées par les dégâts de Larry avaient à l'époque ajouté un demi-point au taux d'inflation du pays.

Le coût pour le budget fédéral des seules inondations d'il y a un mois a été estimé par le gouvernement australien à 5,6 milliards AUD.

Pour faire face à ces dépenses, Canberra va introduire une taxe exceptionnelle de 0,5 % sur les revenus des personnes qui dépasseront 50.000 dollars australiens sur l'année fiscale 2011-12, a annoncé le Premier ministre Julia Gillard à la fin de janvier.

Les coûts supplémentaires dus au cyclone seront pris en charge via de nouvelles coupes dans différents postes budgétaires, a prévenu Julia Gillard.